Fui criado em uma casa tranquila de três quartos em uma rua arborizada nos subúrbios de Chicago. Durante minha infância e adolescência, raramente pensei sobre por que morávamos onde morávamos. Naquela época, eu nunca tive motivos para questionar nossa escolha de comunidade. Meus pais nasceram no mesmo condado que eu e viveram lá exatamente como eu. Meus avós tinham uma vida bem estabelecida nas cidades vizinhas que escolheram para morar. Eu me mudei dos subúrbios para Chicago há quase vinte anos, depois de retornar da faculdade na Pensilvânia. Quando comprei minha primeira casa, descobri até que ponto o voo White também faz parte da minha história. Conheço fragmentos do passado de minha família, mas posso ter mais detalhes do que muitos americanos sobre sua herança.

Há poucos anos, aprendi mais sobre a chegada de meus bisavós aos Estados Unidos e sua casa em Chicago. Pouco depois de eu e meu marido comprarmos nossa primeira casa, há quatro anos, minha mãe me enviou um documento detalhando a história de meus bisavós imigrantes croatas. Para minha surpresa, o arquivo listou endereços específicos onde meus ancestrais viveram quando chegaram a este país. Um dos endereços forneceu sua localização no momento do nascimento de minha avó. Seus dias de recém-nascida foram passados ​​em uma residência que tinha aditivo paver concreto a menos de três quilômetros de minha casa atual. Meus bisavós pareciam ser locatários financeiramente frágeis, porque se mudavam com frequência em um raio de quatro ou cinco quarteirões. No entanto, também ouvi rumores de um ex-noivo que perseguiu minha bisavó quando ela se recusou a se casar com ele depois de chegar à América. Talvez eles se mudassem frequentemente por necessidade.

Tenho vagas lembranças de infância de minha avó me contando como adorava fazer caminhadas para passar longas tardes no Conservatório Garfield Park. Como uma criança suburbana, esse detalhe não significava nada para mim. Agora eu sei que ela cresceu em West Garfield Park, e que o conservatório ainda é um lindo oásis no bairro. Pude ver a casa em que ela foi criada antes de ser demolida no ano passado, situada no meio de um bloco destruído. A área da comunidade agora é uma área predominantemente negra, desinvestida e com alta pobreza. Cem anos atrás, era um enclave de imigrantes do Leste Europeu. Eu soube recentemente por meio dos registros do censo que meu avô materno também cresceu no lado oeste de Chicago, no bairro de Austin; um bairro diferente, agora também predominantemente negro.

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Essa não foi a única surpresa na história da minha família. Cerca de um ano depois, meu pai me deu uma cópia da história de nossa família escrita pela tia de sua mãe. Embora minha avó tenha crescido em Ohio após a morte de sua mãe, fiquei intrigado com o endereço de uma casa comprada por minha tia-avó escocesa em West Humboldt Park. Ela e o marido moraram nesta casa por mais de uma década. Ele estava localizado a apenas uma milha de minha casa atual. Ela também residia no que agora é uma comunidade predominantemente negra, com alta criminalidade e alta pobreza. O prédio está localizado em uma rua atualmente conhecida por seu mercado de drogas ao ar livre.

A história pode ser difícil de localizar até que percebamos como ela está conectada a nós mesmos.

Eu entendi o vôo White em um sentido acadêmico. Até que eu visse esses endereços por escrito e percorresse os quarteirões que meus parentes desconhecidos viveram, eu não sabia como as oportunidades que vivi se encaixavam nessa história também.

O voo branco é o fenômeno das décadas de 1950 e 1960, entendido como o êxodo em massa de proprietários de casas brancas das áreas urbanas para os subúrbios circundantes. Embora as vizinhanças possam mudar organicamente com o tempo, as condições exógenas contribuem para aumentar a pressão. De acordo com um relato fornecido pelo Chicago Community Trust, West Humboldt Park e West Garfield Park começaram sua reviravolta racial na década de 1950. Essas comunidades finalizaram suas respectivas mudanças demográficas na década de 1970.¹ Não tenho a história completa de como e quando meus parentes se mudaram da cidade para o condado de DuPage. Meus pais nasceram nos subúrbios na década de 1950, então o êxodo de meus avós pode ter precedido ou ser parte da primeira onda da fuga dos brancos. Por causa do que sabemos sobre história urbana, posso presumir com certo nível de precisão que eles pousaram no subúrbio pelas mesmas razões que outros brancos de sua época. O vôo branco não ocorreu por acaso.

Em Chicago, assim como em outras cidades dos Estados Unidos, o desinvestimento urbano ocorreu por meio de políticas e práticas deliberadas. Redlining, um assunto que explorarei mais tarde, contribuiu para o declínio financeiro das comunidades negras porque os bancos foram autorizados a evitar investimentos nesses bairros. Em 1948, convênios de habitação restritivos racialmente discriminatórios tornaram-se inaplicáveis ​​por meio da legislação da Suprema Corte. Pactos habitacionais restritivos eram limitações na escritura de hipoteca que permitiam aos proprietários de White discriminar os compradores minoritários. Uma vez que esses convênios não foram mais sancionados, corretores de imóveis inescrupulosos se aproveitaram do medo dos proprietários brancos.

Em uma prática chamada blockbusting, os corretores de imóveis se reuniam com os proprietários brancos e os incitavam a vender suas propriedades por medo de que a chegada de vizinhos negros levasse ao declínio dos valores das propriedades. O preconceito racial foi agravado deliberadamente em nome do lucro. O mercado imobiliário atual da América é baseado na premissa da casa própria como uma ferramenta de construção de riqueza, mas uma na qual os negros foram bloqueados pela negação de crédito. Os residentes brancos de comunidades urbanas muitas vezes vendiam a valores mais baixos do que o necessário para sair da área antes que seus medos imaginários se concretizassem e fosse impossível vender. As mesmas propriedades foram então vendidas com um prêmio para proprietários negros, quando eles puderam obter acesso ao crédito. Quando as famílias brancas se mudaram da cidade, foi principalmente para os subúrbios onde as hipotecas apoiadas pelo governo foram mais facilmente aprovadas. Os proprietários brancos foram capazes de construir riqueza geracional à medida que os valores das propriedades se valorizavam, permitindo-lhes aproveitar o patrimônio. As comunidades negras experimentaram mais desinvestimento, um elemento que criou a lacuna de riqueza racial de nossos dias atuais. Um estudo do Brookings Institute identificou que a desigualdade de renda entre famílias brancas e famílias negras é um fator de dez vezes a diferença.²

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A casa própria não é o único fator que cria disparidade de renda e estabilidade financeira. A Grande Recessão de 2008 viu muitos proprietários de todas as esferas da vida perderem um valor significativo da casa. Mas, devido às forças do mercado imobiliário, esses eventos desempenham um grande papel. Tanto o capital financeiro quanto o social se acumulam com o tempo e de várias formas. O capital social fornecido por uma vizinhança estável é uma das formas desse efeito combinado. Uma comunidade economicamente estável geralmente oferece melhores sistemas de educação, melhores opções de cuidados de saúde, maior proximidade de amenidades e, talvez o mais importante, a crença na possibilidade de sucesso. Combinado, tudo isso leva a melhores resultados em várias áreas da vida, que se agravam com o tempo.

A história da minha família é representativa de forças sociológicas mais amplas em ação. Meus parentes deixaram a cidade, compelidos por influências sociais que provavelmente não foram examinadas. Mais tarde, voltei para Chicago, como parte de um ciclo de desenvolvimento urbano do qual eu desconhecia parcialmente. Sem querer, comprei um imóvel próximo aos lugares que meus antepassados ​​percorreram nas ruas e calçadas. A vizinhança era acessível para mim. Os desenvolvedores agora identificaram a mesma acessibilidade e disponibilidade em minha comunidade. As famílias brancas estão voltando e os valores das propriedades estão aumentando. A desvalorização desta área pela minha geração anterior por causa do medo racial injustificado preparou o cenário para o processo de gentrificação que está ocorrendo agora.

É difícil para qualquer pessoa apreciar plenamente sua própria peça de quebra-cabeça em toda a imagem gigantesca.

Na América Branca, preferimos nos ver como indivíduos que tomam decisões individuais em direção à prosperidade. Temos dificuldade em ver as forças sociais coletivas em ação para criar as opções disponíveis para nós, ou limitar as disponíveis para outros grupos demográficos raciais. Quer reconheçamos ou não, somos parte de um sistema. E somos responsáveis por fazer perguntas sobre como funciona.